NASA может случайно уничтожить доказательство органических веществ на Марсе 40 лет назад

NASA может случайно уничтожить доказательство органических веществ на Марсе 40 лет назад

В прошлом месяце НАСА объявило, что у Марса есть сложные органические молекулы, которые могут указывать на текущую или прошлую жизнь на планете. Перед тем, как понять значение этого открытия, предстоит проделать большую работу, но некоторые исследователи также начали задаваться вопросом, почему открытие заняло так много времени. Оказывается, НАСА могло обнаружить и случайно уничтожить органические молекулы на Марсе еще в 1970-х годах.

Ученые долго ожидали, что органические молекулы будут присутствовать на Марсе, если только по какой-то другой причине, чем богатые углеродом метеориты часто попадают на планету. Тем не менее, посадочные аппараты Викинг, которые в 1976 году коснулись красной планеты, не обнаружили следов органических веществ в своих образцах грунта. В то время это было удивительно, и теперь мы знаем, что выводы были неточными. Итак, что случилось?

Новый анализ данных Viking фокусируется на других соединениях, которые могут повлиять на результаты. В 2008 году посадочный аппарат Phoenix подтвердил наличие перхлората на Марсе. Эта соль хлор-кислород используется при производстве фейерверков и пропеллентов, потому что это мощный окислитель, который может быть взрывоопасным при правильных условиях.

Наличие перхлората важно, потому что на посадках Викинг использовали газовый хроматограф-масс-спектрометр для анализа образцов почвы. Этот инструмент нагревает материал, чтобы определить химический состав, но нагрев перхлората в присутствии органических молекул разрушит органику. Таким образом, возможно, НАСА на пороге создания этого знаменательного открытия несколько десятилетий назад, но посадочный аппарат сжег все доказательства.

Покойный астроном Карл Саган стоит рядом с моделью посадочных аппаратов Викинг.
Покойный астроном Карл Саган стоит рядом с моделью посадочных аппаратов Викинг.

Итак, это была гипотеза, но отсутствие органических молекул в данных Викинга не является курящим пистолетом. Исследователи обратились к более поздним открытиям Curiosity, в которых указывалось, что у Марса есть и хлорбензол в его почве. Это соединение появляется, когда органические вещества окисляются перхлоратом. Команда подозревала, что Викинг, возможно, также произвел хлорбензол от сжигания органических молекул в его коллекторе. Они оглянулись на оригинальные данные Викинга и подтвердили, что, да, он также обнаружил хлорбензол.

Это не окончательное доказательство, но многие исследователи убеждены, что НАСА было мучительно близко к обнаружению органических веществ на Марсе 40 лет назад. Это могло изменить наш подход к изучению планеты в течение прошедших лет, но трудно объяснить все возможные события, когда ваши научные инструменты находятся на расстоянии в миллионы миль.